Tijdens een vakantie in de Dominicaanse Republiek kun je uiteenlopende excursies doen zoals met dolfijnen zwemmen, boottochten, jungletochten, prachtige stranden zien en authentieke plekjes bezoeken. Gedurende mijn laatste reis naar Punta Cana heb ik een excursie geboekt naar Santo Domingo. Dit is de hoofdstad van de Dominicaanse Republiek en de eerste door Europeanen gestichte stad op het continent Amerika. Dit is de plek waar Bartolomeo Columbus, de broer van ontdekkingsreiziger Christoffel Columbus, in 1496 de stad La Nueva Isabela gesticht heeft. Na een vernietigende orkaan werd de stad in 1502 herbouwd als Santo Domingo.

De reden voor mij om Santo Domingo te willen bezoeken is het feit dat de historische binnenstad op de Werelderfgoedlijst van UNESCO staat en dat de stad een belangrijke rol heeft gespeeld in de kolonisatie van Amerika. Hoewel inmiddels bekend is dat Columbus niet de eerste Europeaan was die Amerika ontdekt heeft (de Vikingen waren hem eeuwen geleden al voor) is hij wel grotendeels verantwoordelijk voor het feit dat de Europeanen een dominante rol zijn gaan spelen in dit werelddeel dat bekend staat als ‘De Nieuwe Wereld’.

Vanaf de hotels in Punta Cana is het ruim tweehonderd kilometer rijden naar Santo Domingo. Je kunt er voor kiezen om zelf te rijden. Met een huurauto kun je grotendeels over een snelweg (waarbij je over sommige stukken tol moet betalen) naar de hoofdstad rijden. De vraag is echter hoe hectisch het verkeer daar is, in hoeverre er problemen zullen zijn om te navigeren en te parkeren en misschien wel het belangrijkste is de vraag hoe veilig het is om daar als alleenreizende toerist rond te lopen. De combinatie van deze vragen hebben mij ertoe doen besluiten om dit keer een excursie via de reisorganisatie te boeken. De prijs hiervan is $ 125, wat bij de huidige wisselkoers neerkomt op ongeveer 107 euro. Als ik zelf zou reizen zou ik aan autohuur, benzine en tol waarschijnlijk hetzelfde kwijt zijn. Ik heb dan echter nog geen gids die me door de stad leidt en me alles vertelt over wat ik zie.

06:15 uur – vertrek vanaf het hotel

Het is ‘s morgens vroeg opstaan. Ik sta om kwart voor zes op om op tijd bij de receptie te staan waar ik om kwart over zes opgepikt zal worden. Het is bewolkt en regenachtig. De weersvoorspellingen voor deze dag zijn niet al te best. Hoewel de temperatuur onmiskenbaar tropisch is, zal de zon waarschijnlijk niet veel te zien zijn. Voor Punta Cana staat er zelfs een natte dag op het programma. Achteraf zal blijken dat het deze dag in Punta Cana bijna geen moment droog is gebleven en dat er een voor deze tijd van het jaar vrij ongebruikelijke dag vol slecht weer op het programma staat.

santodomingo-0615-vertrek

06:45 uur – wachten

Na een half uur rijden arriveren we op een parkeerplaats bij een klein winkelcentrum in de buurt van Punta Cana International Airport. De chauffeur geeft ons helemaal geen info wat we hier gaan doen, maar aangezien we slechts met 5 mensen aan boord van het busje zitten trek ik de conclusie dat wij ergens anders in moeten stappen of andere mensen bij ons in moeten stappen. De chauffeur spreekt geen Engels dus is niet in staat uit te leggen wat we hier doen.

santodomingo-0645-wachten

07:40 uur – vertrek vanaf de parkeerplaats

In de tussentijd zijn er ook andere busjes bij ons komen staan en tegen half acht verschijnen er twee bussen die bedoeld blijken te zijn voor de excursie naar Santo Domingo. Ik stap in de bus waarin ik ingedeeld ben. Om tien over half acht, na 55 minuten wachten, vertrekt de bus dan eindelijk. Ik vloek van binnen, want waarom halen ze me in hemelsnaam op zo’n rottijd op als ik vervolgens bijna een uur moet wachten.

De gids stelt zich voor. Dat doet hij zowel in het Engels als in het Frans. Victorio heet de beste man en hij is al een kwart eeuw gids op dit eiland. Op dit moment doet hij vijf keer per week de Santo Domingo tour. Hij maakt wat grapjes over zijn bijnamen, waarbij ‘Obama’ de meest gebruikte is. Dit vanwege de niet helemaal te ontkennen gelijkenis met de president van de Verenigde Staten. Vervolgens vertelt hij over het dagprogramma en over de historie van Santo Domingo en de Dominicaanse Republiek. Opvallend is dat we eerst naar La Romana gaan, een stad in het zuidoosten van het eiland, om te gaan ontbijten. Ik begrijp de toegevoegde waarde hier niet van en besef dat we hierdoor nog later in Santo Domingo aan zullen komen. Ik vraag me af hoeveel uur van de ruim twaalf uur durende excursie daadwerkelijk in Santo Domingo doorgebracht zullen worden.

santodomingo-0740-vertrek

08:40 uur – ontbijt in La Romana

De bus rijdt La Romana in. Deze stad telt zo’n tweehonderd duizend inwoners en leeft vooral van industrie, handel en toerisme. De bus stopt ergens in een straat waar weinig bijzonders te zien is. We mogen uitstappen en lopen binnen een minuut naar een restaurant waar de groep uit de andere bus al zit. Er zijn weinig tafeltjes over. Onze gids wijst ons behendig de beschikbare plekjes toe. Iedere gast krijgt een croissant en een kop koffie. Er wordt ondertussen door veel mensen dankbaar gebruik gemaakt van de aanwezige gratis Wi-Fi verbinding.

santodomingo-0840-ontbijt

09:20 uur – vervolg reis naar Santo Domingo

Na veertig minuten verlaten we het restaurant en stappen in de bus. We rijden door de straten van La Romana wat er heel wat authentieker uitziet dan Punta Cana. Onderweg geniet ik wat van het uitzicht terwijl de gids aan een lang verhaal begint over Santo Domingo, de ontdekking van het eiland Hispaniola door Columbus en de geschiedenis van het land. Ik luister in het begin nog vrij aandachtig. Naarmate de rit vordert merk ik dat ik mijn aandacht steeds meer verslapt en ik een beetje weg dut. Op het moment dat de gids overschakelt naar het Frans is hij mij kwijt. Ik doe even een powernapje in de bus.

santodomingo-0920-vervolg

10:55 uur – Faro a Colón

We zijn inmiddels gearriveerd in Santo Domingo. Dat is ruim 4,5 uur nadat ik in mijn hotel opgepikt ben. Ik baal er een beetje van dat de excursie onnodig opgevuld is met een tussenstop in La Romana en dat de overstap in Punta Cana gewoon bijna een uur gekost heeft. Dit is de reden dat ik normaal gesproken zelden deelneem aan georganiseerde excursies.

Het eerste deel van de werkelijke Santo Domingo tour begint met een busexcursie. We zullen in meer dan een uur tijd enkele hoogtepunten van Santo Domingo met de bus bezoeken. Balen, want ik heb na zoveel tijd in de bus nu wel zin in een stadswandeling. De eerste plek die we bezoeken is  Faro a Colón, in goed Nederlands vertaald als de Vuurtoren van Columbus. Wie denkt aan een traditionele vuurtoren die zal zich verbazen. Dit is geen toren maar een enorm betonnen monument dat een oppervlakte beslaat van maar liefst 210 bij 59 meter. Het is een monument en mausoleum dat gebouwd is ter ere van de beroemde ontdekkingsreiziger Christoffel Columbus. In het gebouw is een museum gevestigd. Sinds 1992 worden hier ook de vermeende overblijfselen van Christoffel Columbus getoond. Helaas krijgen we slechts 5 tot 7 minuten (in de praktijk ruim tien minuten) om het gebouw van buitenaf te bewonderen en te fotograferen. Ik had zeker een kijkje binnen willen nemen in plaats van het onnodige ontbijt in La Romana. Dit is de laatste keer dat ik hier over zeur ;-)

Dat het ongeveer 1 kilometer landinwaarts gelegen bouwwerk ook daadwerkelijk een soort van vuurtoren is dat zie je pas als de zon onder gegaan is. Door middel van 157 lichtbundels wordt de lucht boven het monument verlicht. Deze krachtige lichtbundels vormen samen een groot kruis.

santodomingo-1055-faro-a-colon

11:20 uur – Monumento de la Caña

Nadat we de busrit vervolgd hebben passeren we een monument ter ere van zoveelhonderd jaar aan suikerwinning in de Dominicaanse Republiek. Monumento de la Caña  staat in het gebied Villa Duarte. Het bronzen beeld toont het tafereel van het harde werk dat de kolonisten vroeger moesten verrichten om de suikerriet van het land naar de molens te brengen. Het beeld is in 1992 onthuld. Wij kunnen het zien terwijl we met de bus voorbijrijden.

santodomingo-1120-monumento-de-la-cana

11:35 uur – El obelisco

We zijn aangekomen op Avenida George Washington, dat ook wel bekend staat als El Malacon (de boulevard). Hier staat een opmerkelijk monument: El obelisco. Deze enorme obelisk is in 1936 in opdracht de toenmalige dictator Rafael Trujillo geplaatst. Op 11 januari 1937 vond de inauguratie van de obelisk plaats. De obelisk was oorspronkelijk bedoeld om de naamsverandering van Santo Domingo in Ciudad Trujillo te vieren. Nadat de voormalige wrede president op 30 mei 1961 vermoord werd op Avenida George Washington heeft de obelisk verschillende gedaantes ondergaan. De meest recente is die met de schilderingen erop die ik vandaag te zien krijg. Aan de vier zijdes van de obelisk staan de Mirabel zusters afgebeeld. Drie van de vier zussen zijn in 1960 geliquideerd. Deze zussen staan tegenwoordig symbool voor de Dominicaanse opstand en hebben daarom een (permanente?) plek op de obelisk gekregen.

We krijgen ook hier een vijf tot zeven minuten de tijd om foto’s te maken. Dat is in dit geval wel voldoende, want hoeveel foto’s kun je maken van een obelisk?

santodomingo-1135-obelisco

11:45 uur – Puerto del Conde

We passeren de Puerto del Conde. Deze zeventiende-eeuwse stadspoort is een belangrijk nationaal symbool. Dit is de geboorteplek van het land Dominicaanse Republiek. Hier werd op 27 februari 1844 voor de allereerste keer de vlag van de Dominicaanse Republiek gehesen werd nadat de Spanjaarden Puerto del Conde veroverd hadden op de Haïtianen en vervolgens de onafhankelijkheid uitriepen.

santodomingo-1145-puerto-del-conde

11:55 uur – Palacio Nacional

Op het moment dat we aankomen bij het nationaal paleis (Palacio Nacional) denk ik bijna dat ik in Europa aangekomen ben. De neoclassicistische stijl waarin het paleis gebouwd is zou bijvoorbeeld niet misstaan in Italië. Het is dan ook geen toeval dat een Italiaanse architect (Guido D’Alessandro) verantwoordelijk is voor het ontwerp van het gebouw dat tussen 1944 en 1947 gebouwd werd. Bij het Palacio Nacional krijgen we de kans om even uit te stappen en het indrukwekkende bouwwerk van achter de hekken te fotograferen. De erewacht voor de poort en de zwaarder bewapende bewakers mogen zonder enige problemen gefotografeerd worden.

santodomingo-1155-palacio-nacional

santodomingo-1155-palacio-nacional-wacht

12:15 uur – de oude binnenstad

Het is eindelijk tijd om de benen wat te gaan strekken. We mogen op de oever van de Ozama de bus verlaten en gaan de oude binnenstad van Santo Domingo verkennen. Vandaag staat de oude binnenstad van Santo Domingo centraal. Het koloniale deel van de stad staat inmiddels ruim een kwart eeuw op de Werelderfgoedlijst van UNESCO. Ik heb me vooraf niet ingelezen en laat het allemaal maar op me afkomen. Gids Obama weet voldoende te vertellen over de oude binnenstad en ik laat me leiden door deze ervaren gids.

santodomingo-1215-oude-binnenstad

12:20 uur – Alcázar de Don Diego Colón

Het Alcázar de Don Diego Colón is de eerste plek die we bezoeken. Het Paleis van Diego Columbus is één van de oudste gebouwen van de stad. Het is gebouwd tussen 1510 en 1514 en werd eerst bewoond door Diego Columbus, de zoon van Christoffel Columbus. In totaal hebben hier drie generaties van de Columbus-familie gewoond. Na een veldslag in 1586 met de Brit Francis Drake is een deel van de vestingstad Santo Domingo geplunderd en in de loop der tijd vervallen. Het Alcázar de Don Diego Colón is pas halverwege de vorige eeuw deels gerestaureerd. Inmiddels heeft het paleis de functie van museum gekregen.

santodomingo-1220-alcazar

We krijgen een audiotour door het paleis waarbij we weer wat wijzer worden van de geschiedenis van Santo Domingo en de Dominicaanse Republiek. Je kunt onder andere de slaapkamer van de koning en de koningin bewonderen en een replica van de Santa Maria bewonderen. Dit was tijdens de boot van Columbus tijdens zijn eerste ontdekkingsreis waarbij hij op het eiland Hispaniola terechtkwam.

santodomingo-1220-alcazar-slaapkamer

13:00 uur – politiebezoek

Aan het einde van het museumbezoek staat onze gids buiten met twee politieagenten en twee Nederlandse toeristen te praten. Het blijkt dat de man van het koppel beroofd is op het moment dat hij de bus daarstraks uitstapte. Zodra hij uitgestapt was kwam er een scooter aan en de berijder heeft de gouden ketting behendig van zijn nek verwijderd en meegenomen. De eerste vraag die in mij opkomt waarop je in hemelsnaam met een dikke gouden ketting op pad gaat in een stad waar meer armoede te vinden is dan in een gemiddelde achterstandswijk in Nederland. Op het moment dat ik vraag wat er gebeurd is blijkt het ook nog eens om een nep ketting te gaan. Zo lijkt het alsof je voor meer dan duizend euro aan goud om je nek hebt hangen terwijl het gewoon een namaakding is met een waarde van misschien een tientje op de zwarte markt. Hoe onwetend kun je zijn om als toerist daarmee rond te gaan lopen en de aandacht te trekken?

santodomingo-1300-politiebezoek

13:15 uur – Nationaal Pantheon

In de achttiende eeuw was het Panteón de la Patria oorspronkelijk gebouwd als een jezuïtenkerk. Tot 1767 werden hier missen gehouden. Daarna verloor het gebouw haar functie als kerk en werd het gebruikt als een magazijn waar tabak opgeslagen werd. Daarna heeft het gebouw dienstgedaan als theater. In 1956 is het gebouw onder leiding van de Spaanse architect Javier Borroso opgeknapt en omgetoverd tot een national mausoleum. Overleden mensen die van grote betekenis zijn geweest voor de Dominicaanse Republiek hebben hier hun laatste rustplaats gevonden.

santodomingo-1315-nationaal-pantheon

santodomingo-1315-nationaal-pantheon-2

13:25 uur – lunch

Een klein half uurtje later dan de planning was gaan we lunchen. We lopen een prachtig restaurant binnen dat een sfeervolle binnenplaats heeft. In een voor ons ingerichte ruimte staan tafels klaar met een glas vruchtensap en een glas water. Wie dat wil die kan een goede scheut Brugal rum in zijn of haar glas laten schenken. Daarnaast mag je bier, wijn of fris bestellen. Ik laat me dat geen tweede keer zeggen en bestel een fris glas met Presidente bier om de dorst wat te lessen. De lunch bestaat uit een klein buffet met rijst, kip, vis en salade. Ik laat het me goed smaken terwijl ik met mijn Vlaamse en Nederlandse tafelgenoten gesprekken voer over de Dominicaanse Republiek, Antwerpen en andere zaken.

De lunch neemt ongeveer een uur in beslag. Nadat iedereen die dat nodig acht nog eventjes een bezoek heeft gebracht aan de sanitaire voorzieningen verlaten we het restaurant.

santodomingo-1325-lunch-rum

14:30 uur – Catedral Santa María la Menor

Het is tijd om de Kathedraal van Santo Domingo te bezoeken. De officiële volledige naam is Catedral de Santa María de la Encarnación de Santo Domingo. Dit katholieke geloofsgebouw was de allereerste kathedraal in wat men de Nieuwe Wereld noemt. De bouw heeft bijna dertig jaar in beslag genomen. Men is in 1512 begonnen met bouwen en de kathedraal werd 29 jaar later ingezegend. Gids Obama voert ons langs de verschillende plekken van de kerk. Via de audiogids kun je horen wat er allemaal over te vertellen is. Ik heb de afgelopen jaren echter zoveel kerken gezien dat het mij weinig kan boeien. Ik wil de straat op. Ik wil de sfeer van de stad opsnuiven.

santodomingo-1430-kathedraal

santodomingo-1430-kathedraal-binnen

15:05 uur – het toeristentreintje

Na ons bezoek aan de kathedraal mogen we in zo’n lullig toeristentreintje instappen. Vanuit het treintje kun je een glimp opvangen van de stad, maat liever had ik gaan lopen. We hebben al meer dan genoeg gezeten vandaag. Tijdens de rit begint het weer ook om te slaan. De eerste regendruppels komen uit de hemel gevallen. Later die dag zal blijken dat het niet de laatste druppels zullen zijn.

santodomingo-1505-toeristentreintje

15:20 uur – bezoek aan een 4D bioscoop

We stappen al na een kwartiertje de toeristentrein uit en stappen de Colonial Gate 4D Cinema binnen. Hier krijgen we een 4D-film te zien die over ‘The Battle of Santo Domingo’ gaat. Het is leerzaam en voor wie nog niet belend is met 4D-cinema ook een leuke ervaring. Ik heb echter al veel mooiere 4D-vertoningen meegemaakt en ben dus weinig onder de indruk.

santodomingo-1520-4d-cinema

15:35 uur – winkelen

Het is tijd om te winkelen. De gids neemt ons mee naar een toeristenwinkel. Hier wordt uitgelegd wat larimar is. Deze veelal blauwe steen wordt onder andere verbruikt in sieraden, die natuurlijk te koop zijn in deze winkel. Mijn inschatting is dat de prijzen veel te hoog liggen en dat je zelfs na afdingen nog een stevige prijs betaalt. Omdat larimar alleen maar in de Dominicaanse Republiek voorkomt is het lastig om hier een goede inschatting van te maken. Ik weet wel dat de prijzen die ik ‘s avonds in een winkel in het hotel zie aanzienlijk lager lijken te liggen.

Larimar is een variatie op pectoliet, dat normaal gesproken wit is. De invloed van kobalt zorgt voor de fraaie blauwe kleur. Op een site die gelooft in de helende kracht van edelstenen lees ik het volgende over larimar: “Larimar zorgt voor innerlijke vrijheid en zelfverwerkelijking. De steen stimuleert je om je eigen koers te varen.”. Tja, ik heb daar geen larimar voor nodig.

santodomingo-1535-winkelen-larimar

16:00 uur – nog meer winkelen

We blijven maar liefst een half uur in de eerste winkel waar ook sigaren, rum en andere souvenirs te koop zijn. Buiten is de regenbui inmiddels veranderd in een flinke tropische stortbui. We lopen toch naar buiten om een naar winkel nummer twee te lopen. Ik baal er een beetje van, want ik heb helemaal geen zin om te winkelen. Ik volg braaf de groep, maar voel de eigenwijze kant van mezelf al opkomen. In de tweede winkel die we bezoeken vertelt onze gids dat we een half uur de tijd hebben om El Conde te bezoeken. Dit is dé winkelstraat van Santo Domingo. De autovrije straat ligt om de hoek. De regen blijft echter met bakken uit de lucht vallen waardoor het een kansloze missie is om Calle Conde op het gemakje door te wandelen.

santodomingo-1600-nogmeerwinkelen

Ik maak buiten maar wat foto’s waar dat mogelijk is en keer vrij snel terug naar de winkel. Het is de bedoeling dat we om half vijf verzamelen bij de winkel. Om half vijf is er echter nog geen teken van de gids. Pas een half uur later, klokslag vijf uur, arriveert de gids met een taxi bij de winkel. Het Nederlandse echtpaar waarvan de man eerder die dag van zijn nepgoud bestolen is geweest stapt ook uit de taxi. Ze zijn toch aangifte gaan doen, waar ik weinig begrip voor op kan brengen gezien de lage waarde van het prul.

santodomingo-1600-regen

17:05 uur – vertrek uit Santo Domingo

Vanaf de winkel lopen we in vijf minuten naar de bus. Het is gelukkig iets minder hard aan het regenen. Zodra iedereen ingestapt is vertrekt de bus richting Punta Cana. Vlak na veftrek ontvangen we een DVD waarop een videoverslag staat van de tour die we vandaag gemaakt hebben. Ik moet hem eerlijk gezegd nog afkijken.

De gids heeft in de bus niet veel praats meer. Halverwege de rit valt hij zelfs in slaap. Na twee uur en twintig minuten rijden, waarbij ik me soms ernstig verbaas over het rijgedrag van de chauffeur en de medeweggebruikers, arriveren we om 19:25 uur bij het San Juan Shopping Center. Het is inmiddels donker geworden. De regen heeft ons bijna de hele rit begeleid. Ik stap hier over in een taxibus die me naar het hotel brengt.

santodomingo-1705-vertrek

19:45 uur – terug in het hotel

Het is inmiddels kwart voor acht in de avond. Het is rustig op de plek waar ik uit de taxi stap. Ik heb er een excursie op zitten van maar liefst 13 en een half uur, waarvan ik ongeveer twee uur de moeite waard vond. Ik zoek mijn gezin op, ga douchen en vervolgens eten.

santodomingo-1945-terug-in-het-hotel

Over Santo Domingo en de excursie

Santo Domingo is absoluut de moeite waard. Ik denk alleen dat ik veel meer gezien zou hebben als ik op eigen houtje naar de stad gereisd zou zijn. Misschien had ik dan niet alle feitjes geweten die ik nu geleerd heb van de gids, maar ik zou wel een betere indruk gehad hebben van de stad. Ik voelde me vandaag vooral toerist die zich mee heeft laten voeren in een ritme waar hij zich helemaal niet in thuis voelt. Als je de prijs van de excursie bekijkt ($ 125,-, wat ongeveer 110 euro per persoon is) dan vind ik het bijna weggegooid geld. Het bevestigt mijn gevoel dat je dit soort georganiseerde excursies eigenlijk moet laten voor wat het is. Misschien ligt het aan de aanbieder en zijn er andere bedrijven die Santo Domingo excursies aanbieden die beter zijn. Ik zal het echter niet meer uit gaan proberen. Van Santo Domingo heb ik geen spijt. Wat ik gezien heb van de stad vind ik zeker wel de moeite waard.