Toeristen die een vakantie in de Verenigde Arabische vieren die zullen waarschijnlijk niet zo snel in Al Ain terechtkomen. De massa gaat naar Dubai en de nummer twee bestemming in de VAE is Abu Dhabi. Toch is ook Al Ain de moeite waard om één (of twee) dag(en) te bezoeken. Al Ain is de tweede stad van het emiraat Abu Dhabi en ligt op anderhalf uur rijden van zowel Dubai als Abu Dhabi. Al Ain is duidelijk minder toeristisch, maar absoluut wel geschikt voor toeristen. Voor mensen die een dagje over hebben tijdens hun Dubai of Abu Dhabi vakantie is het een leuk dagje uit.

Ik heb Al Ain bezocht op een aangename novemberdag (28 graden en zonnig). Om zoveel mogelijk te kunnen zien in Al Ain ben ik vroeg uit Dubai weggereden (half zeven ‘s morgens). Het thema van deze 12 uur in Al Ain is ‘Highlights van Al Ain’, waarbij ik me vooral richt op de belangrijke toeristische bezienswaardigheden. Ik doe dit overigens met een huurauto. De afstanden in Al Ain zijn dermate groot dat je dit niet eventjes te voet doet. Zelfs met de auto moet je redelijk wat kilometers maken.

Tijdens de rit heb ik deels gebruik gemaakt van de wegwijzers. In Al Ain gebruikt men speciale bruine wegwijzers voor alle toeristische attracties. Daarnaast heb ik onderweg af en toe de kaartfunctie op mijn iPhone gebruikt. Hiervoor gebruik je wel dataverkeer. Van mijn dagbundel van 30 Mb gebruik ik nog geen tiende deel voor het navigeren deze dag.

08:10 uur – de kamelenmarkt

Als eerste bezoek ik de kamelenmarkt. Deze Camel Souk is onderdeel van de veemarkt (Live Stock Market) die achter de Bawadi Mall te vinden is. Voordat je bij de levende beesten bent passeer je eerst nog een toeristensouk en een markt die meer op een soort groothandel lijkt. Eenmaal geparkeerd bij de kamelenmarkt wordt ik al snel lastig gevallen door iemand die mij wat kamelen wil laten zien. Ik ken dat soort gasten, die willen je geld laten betalen. Dat gezeur heb ik geen zin in. Ik maak wat foto’s terwijl ik om de haverklap aangesproken wordt. Of ik niet even met een kameel op de foto wil, etc. etc..

al-ain-0810-kamelenmarkt

Ik ben duidelijk de enige toerist op dit tijdstip hier wat als gevolg heeft dat ik me zo niet meer prettig voel. Ik word nog eventjes aangesproken door een kameeleigenaar die me 100 dirham (25 euro!) wil laten betalen omdat ik zijn kameel op de foto wil zetten. Ik heb geen zin in deze discussie en draai me om zonder wat te zeggen. Vervolgens stap ik snel in mijn auto en ben weg hier. Jammer dat Al Ain met zo’n welkom begint.

09:05 uur – Al Ain Zoo

De Al Ain Zoo staat bekend als de beste dierentuin van de Emiraten. Er zijn zelfs mensen die in Dubai wonen die speciaal voor deze dierentuin een dagje naar Al Ain komen. Hoewel ik zonder de kids niet snel een dierentuin bezoek, kan ik deze niet overslaan. Het is een middelgrote dierentuin, waar ik probeer in ruim een uur zoveel mogelijk te zien. Daar slaag ik aardig in. Indrukwekkend vind ik de witte tijger, maar ook de giraffes die op een flink uitgestrekt terrein staan vind ik prachtig. Dit zijn toch zulke mooie dieren!

al-ain-0905-alainzoo

Waar ik de dierentuin een dikke pluim voor wil geven is hoe mooi onderhouden alles eruit ziet. Er wordt ook voortdurend schoongemaakt. Uiteindelijk sta ik om tien voor half elf weer buiten. Voor mijn gevoel heb ik alles wel een beetje gezien. Het zou niet lastig geweest zijn om hier nog een uur (of twee) langer te verblijven, maar ik heb mijn tijd hard nodig vandaag om alles te zien wat ik wil zien. De entree bedraagt slechts 30 AED (iets minder dan acht euro op dit moment). Het is daarom niet erg om voor korte duur naar binnen te gaan.

al-ain-0905-alainzoo2

10:50 uur – Hili Archeologisch Park

Ik bezoek het Hili Archeologisch Park. Dit is de grootste archeologische vindplaats waar restanten uit de Bronstijd te bewonderen zijn. Ook zijn er vondsten uit de IJzertijd te aanschouwen. Dit alles is verpakt in een gratis toegankelijk park. Op deze manier hebben ze historie en recreatie met elkaar gecombineerd. Ik maak een wandeling door het park en bewonder hierbij onder andere oude tombes (of restanten daarvan). De Hili Grand Tomb wat hier staat is wat betreft de grootte van de gebruikte stenen de grootste tombe in de Verenigde Arabische Emiraten. De diameter van de tombe is twaalf meter. Deze tombe is in 1965 door een Deens team van archeologen ontdekt en tien jaar later door Irakezen gereconstrueerd.

al-ain-1050-hili-archeologisch-park

De plekken die onder het oude gebied Hili vallen, zijn tegenwoordig beschermd door de Werelderfgoedlijst van Unesco als zijnde een beschermd cultureel gebied van Al Ain. De overblijfselen markeren een belangrijke periode in de geschiedenis van de woestijngebieden op het Arabisch schiereiland. Ze laten zien dat er in de Neolithische periode een overgang plaatsgevonden heeft van verzamelende en jagende mensen naar een tijdperk waarin men binnen een vaste verblijfplaats begon te leven.

al-ain-1050-hili-archeologisch-park2

11:35 uur – Hili Oase

De Hili Oase (Hili Oasis) is één van de vijf oases binnen Al Ain. Wie aan een oase denkt, die ziet als snel een plaatje voor zich van een meer in de woestijn met daar omheen palmbomen en planten. Hoe apart is het om dan hier te zien dat het een enorm palmenbos is, die door middel van muren in zones verdeeld is. Binnen de verschillende zones zie je kleine waterkanaaltjes. Deze zijn onderdeel van ene ingenieus systeem van waterkanalen. Een deel van het watervervoersysteem bevindt zich ondergronds. Dit zijn de zogenaamde ‘aflaj': ondergronds aquaducten die het water verplaatsen binnen het terrein.

al-ain-1135-hilioase

Bij de door mij genomen entree van de Hili Oase staat ook nog een fraaie toren. Opvallend aan deze toren is dat de diameter aanzienlijk groter is dan de hoogte, maar dat men toch van een toren spreekt. Deze ‘Hili Tower’ is een replica van de toren die hier gestaan heeft ter verdediging van de oase. Op de plek waar de ruïnes gestaan hebben heeft men recent deze uit stenen, modderblokken en klei opgebouwde toren herbouwd.

al-ain-1135-hilioase-toren

11:55 uur – Hili uitkijktorens

Met de auto passeer ik ineens twee torens waarover ik vooraf niets gelezen had. Voor mij een goede reden om eventjes te parkeren en te gaan kijken naar deze torens. Twee dingen vallen direct op: beide torens staan op een kunstmatige heuvel en de twee torens zijn niet identiek. De ene toren is rond van vorm terwijl de andere toren vierkant is. De bouwstijl en de gebruikte materialen zijn typisch voor deze omgeving. De vierkante toren staat bekend als ‘Seebat Khalifa bin Nahyan'; de ronde uitkijktoren als ‘Sheikh Zayed Murabba’. Wie denkt dat de oorspronkelijke torens al vele eeuwen oud zijn die heeft het mis. De torens zijn halverwege de vorige eeuw gebouwd als onderdeel van het verdedigingssysteem van de toenmalige stad Hili. De afstand tussen beide torens bedraagt vijftig meter.

Het is nu niet mogelijk om de torens in te gaan. Dat kan alleen op afspraak, leert research mij achteraf.

al-ain-1155-hili-uitkijktorens

12:20 uur – Al Ain Palace Museum

Inmiddels ben ik een beetje in het hart van Al Ain aangekomen. Het gebied rondom de Al Ain Oase wordt als het centrum van de stad aangeduid. Hier zijn een aantal bezienswaardigheden te bezoeken. Als eerste staat het Al Ain Palace Museum op het programma.

al-ain-1220-alainpalacemuseum2

Het Sheikh Zayed Palace Museum, dat vooral bekend staat onder de naam Al Ain Palace Museum, is een prachtige manier om te zien hoe een sjeik en zijn familie vorige eeuw in deze regio leefde. Met grote belangstelling bezoek ik dan ook het paleis dat vroeger toegehoorde aan Sheikh Zayed bin Sultan Al Nahyan, de oprichter en eerste heerser van de Verenigde Arabische Emiraten. Het bezoek aan het paleis is overigens helemaal gratis.

al-ain-1220-alainpalacemuseum

Binnen het paleismuseum kun je een aantal vertrekken bezoeken waaronder kinderkamers, een ontvangstruimte voor gasten maar ook de slaapkamer van de sjeik. Het valt mij op hoe eenvoudig deze slaapkamer is. Wat een contrast met bijvoorbeeld de Europese paleizen waar de slaapvertrekken van voormalige koningen uitblinken in overdaad.

al-ain-1220-alainpalacemuseum-slaapkamer

Op de binnenplaatsen staan replica’s van een grote bedoeïentent en van een Landrover waar de sjeik vroeger mee de woestijn in trok. Dit soort tenten werd overigens tot ver in de vorige eeuw nog gebruikt door nomaden die in de woestijn leefden. Inmiddels zie je dit soort tenten alleen nog maar binnen musea, historische herinneringsplekken en in woestijnkampen die speciaal voor toeristen opgezet zijn.

al-ain-1220-alainpalacemuseum-landrover

13:00 uur – Al Ain Oase

De Al Ain Oase ligt midden in Al Ain en vormt eigenlijk de bron van het bestaan van de stad. Door deze en de andere oases die in Al Ain liggen is er op een gegeven moment sprake geweest van vaste bewoning op deze lokatie. De Al Ain oase is met een oppervlakte van ongeveer 3000 hectare de grootste oase van de stad. Hier staan ongeveer 147.000 palmbomen. Tevens vind je er fruitbomen waaronder mango, sinaasappel, vijgen en bananen. Omdat ik vanochtend de Hili Oase ook al bezocht heb, besteed ik niet teveel tijd aan de Al Ain oase. Dit in tegenstelling tot sommige toeristengroepen die een wandeling van een half uur tot een uur door deze oase maken.

al-ain-1300-al-ain-oase

13:20 uur – moskee op de foto

Al Ain is een overwegend islamitische stad. In Al Ain wonen in verhouding veel meer moslims dan in Dubai, waar door de vele gastarbeiders verhoudingsgewijs ook veel mensen een andere religie aanhouden. Het kan dus niet waar zijn dat ik Al Ain straks verlaten heb zonder dat ik een moskee op de foto gezet heb. Voor een fotoreportage van Al Ain op de website in24fotos.nl mag er gewoonweg geen moskee ontbreken. Het is de Al Zarawani moskee die op de foto terecht komt.

al-ain-1320-moskee

13:30 uur – Al Ain National Museum

Op het lijstje met top 10 bezienswaardigheden van Al Ain prijkt het Al Ain National Museum. Dit museum kan dan ook niet ontbreken op een dag dat ik de hoogtepunten van Al Ain bezoek. Nadat ik AED 3 (nog geen 80 eurocent) entree betaald heb, mag ik naar binnen. Het museum mag als belangrijkste museum over de Verenigde Arabische Emiraten gezien worden. Dat komt vooral dankzij de uitgebreide collectie aan vondsten uit het derde millennium voor het begin van onze jaartelling. Gebruiksobjecten uit die periode die gevonden zijn in oude nederzettingen die worden in dit museum tentoongesteld.

al-ain-1330-al-ain-national-museum

Mooi is dat duidelijk aangegeven wordt waar de verschillende objecten gevonden zijn, maar dat ook op tekeningen getoond wordt hoe deze objecten vroeger gebruikt werden. Hierdoor krijg je een duidelijk beeld van hoe het leven hier vroeger geweest moet zijn.

Op het terrein van het museum staat ook nog een fort: het Sultan Fort. Dit vierkante bouwwerk heeft op drie hoeken een ronde toren. Het is in het jaar 1910 gebouwd in opdracht van de latere Sheikh Sultan bin Zayed I. 

al-ain-1330-sultanfort

14:25 uur – pizzatijd

Vanwege het vroege vertrektijdstip uit Dubai heb ik niet ontbeten. De maag begint nu toch wel echt om eten te vragen. Ik rijd in nog geen vijf minuten tijd naar de Al Ain Mall. Dit is het grootste winkelcentrum van Al Ain. Behalve een groot aantal winkels zijn er hier ook een bioscoop en diverse eetgelegenheden gevestigd. Vanwege ‘veel te doen in weinig tijd’ kies ik ervoor om wat in de foodcourt van de shopping mall te gaan eten. Arabisch en Aziatisch heb ik de afgelopen dagen al veelvuldig op. Dit keer wordt het dan maar eens een keertje pizza. Bij Pizzahut bestel ik een kleine pizza met kipshoarma. Na een half uurtje zijn de honger en dorst gestild.

al-ain-1425-pizza

15:05 uur – Sheikha Salama moskee

Onderweg stop ik nogmaals om een moskee op de foto te zetten. Dit keer is het de Sheikha Salama moskee. Deze modern vormgegeven moskee is een plaatje om te zien. De vooraanstaande lokale krant Gulfnews schreef na de oplevering niet voor niets dat deze moskee een welkome aanvulling is binnen het stadsbeeld van Al Ain. Door de realisatie in 2011 heeft de Sheikha Salama moskee Al Ain een moderner uiterlijk gegeven. De moskee is ontworpen door de bekende Jordanese architect Jafar Tukan. Opvallend zijn de twee hoge vierkante minaretten.

al-ain-1505-salama-moskee

Als niet-moslim kan ik de moskee niet bezoeken. Jammer, want ik had hem graag ook van binnen gezien. Zelfs buiten fotograferen wordt niet op prijs gesteld. Ik word door een bewaker vriendelijk doch dringend verzocht om te stoppen met fotograferen.

15:30 uur – Al Jahili Fort

Het laatste historische gebouw dat ik in Al Ain bezoek is het Al Jahili Fort. Dit fotogenieke fort is in het jaar 1891 gebouwd en wordt gezien als één van de belangrijkste historische gebouwen in het emiraat Abu Dhabi. De staat waarin het bouwwerk nu verkeert is te danken aan zorgvuldig uitgevoerde restauratiewerkzaamheden. Het fort is ooit gebouwd in opdracht van Sheikh Zayed I. Leuk feit is dat het vermoeden bestaat dat zijn kleinzoon en de latere oprichter van de VAE (Sheikh Zayed) in 1918 hier geboren zou zijn.

al-ain-1530-al-jahili-fort

In het fort zijn twee exposities gaande. Eentje gaat over Sheikh Zayed I en de tweede is een foto-expositie van de Britse ontdekkingsreiziger, schrijver en fotograaf Wilfred Patrick Thesiger.

al-ain-1530-al-jahili-fort-expositie

16:05 uur – uitzicht vanaf Jebel Hafeet

Het laatste hoogtepunt van Al Ain is letterlijk het hoogste punt van de stad. Het is de berg Jebel Hafeet, die ten zuiden van de stad ligt. De zuidkant van deze 1249 meter hoge berg ligt in het sultanaat Oman. Met de auto kun je hier de grens echter niet passeren. De weg houdt boven op de berg op voordat Oman bereikt wordt.

al-ain-1605-jabeel-hafeet1

De 11,7 kilometer lange weg naar boven is pas vrij recent aangelegd. Deze weg telt maar liefst zestig bochten en wordt als één van de mooiste bergwegen ter wereld beschouwd. Nou heb ik wel wat vaker in berggebieden gereden en ben van mening dat deze rit mooi is, maar dat ik ze veel indrukwekkender gezien heb. De berg kent geen vegetatie, wat ervoor zorgt dat de rotsen extra dramatisch overkomen.

al-ain-1605-jabeel-hafeet2

Tijdens de rit naar boven stop ik drie keer om van het uitzicht te genieten. Opvallend is het dat het zo rustig is hier aan het einde van de dag. Ik had meer publiek verwacht.

16:45 uur – virgin colada

Het is tijd voor een lekker drankje. Ik stap het Mercure hotel binnen, wat het enige hotel is op de berg, en loop naar de bar. Ik moet nog rijden, dus alcohol is uit den boze. Het wordt daarom dit keer een ‘virgin colada’. Dit is de alcoholvrije variant op de tropische cocktail piña colada. Hij is lekker genoeg, waardoor ik de alcohol eigenlijk amper mis.

al-ain-1645-virgin-colada

17:20 uur – zonsondergang

Er zit zoveel vocht in de lucht dat er geen sprake is van een echte zonsondergang. Nog voordat de zon de horizon bereikt is hij al verdwenen binnen een grote band van vochtige lucht die boven de horizon hangt. Ik zie vanaf een parkeerplaats nog wel hoe het zonlicht ervoor zorgt dat de lucht boven allerlei kleuren krijgt voordat de duisternis in zal vallen.

al-ain-1720-zonsondergang

17:45 uur – tanken

De brandstofmeter staat al een tijdje op reserve. Hoog tijd dus om een tankstation tegen te komen. Op het moment dat ik bijna ongerust begin te worden zie ik ineens in de verte een tankstation. Ik vraag de medewerker om de tank volte gooien met ‘special’, zoals ongelode normale benzine hier heet. Voor een volle tank (bijna 47 liter) ben ik omgerekend zo’n twintig euro kwijt. Dat zijn nog eens brandstofprijzen zeg!

al-ain-1745-tanken

18:30 uur – inchecken in het hotel

Omdat het een best wel vermoeiende dag is en het nog zo’n anderhalf uur rijden naar Abu Dhabi is kies ik ervoor om in Al Ain te overnachten. Op die manier ben ik morgenochtend helemaal fris als ik naar Abu Dhabi rijdt. Ik had mijn hotel vooraf al gereserveerd. Omdat het wat betreft de lokatie niet zoveel uitmaakt waar je in Al Ain overnacht heb ik vooral gekeken naar reviews van anderen en de prijs. Ik heb gekozen voor Hili Rayhaan by Rotana. Dit vijfsterrenhotel ligt direct bij de Hili Mall in het noorden van Al Ain. Van de receptioniste krijg ik de sleutel voor kamer 401. Zodra ik de deur openmaak ruik ik meteen een vreemde geur. Zodra ik twee stappen binnen heb gezet herken ik het: kotslucht. Dit hangt door heel de kamer heen. Hier ga ik dus niet slapen, hè! Ik meteen weer naar beneden om een nieuwe kamer te vragen. Geen enkel probleem: ze programmeert de sleutels nu voor kamer 424.  Deze kamer ruikt wel fris.

al-ain-1830-incheckenhotel

18:50 uur – malt bier & douchen

Het is tijd om even op te frissen. Op mijn kamer aangekomen pak ik eerst een malt biertje uit de minibar. Echt bier hebben ze niet in dit hotel. Ik heb op internet gezien dat er zes plekken in Al Ain zijn waar ze wel een vergunning hebben om alcohol te verkopen en dit hotel zat daar niet tussen. geen enkel probleem want het alcoholvrije Holsten Classic bier stilt de dorst prima. Na het ‘biertje’ spring ik de douche in en kleed me om.

al-ain-1850-maltbier

19:40 uur – Libanees eten

Het hotelrestaurant heeft een buffet of een beperkt a la carte menu te bieden. Ik kies er daarom voor om in de Hili Mall te gaan kijken wat voor restaurants daar zitten. De foodcourt biedt niet echt iets waar je eens lekker voor gaat zitten, maar als snel kom ik een verdieping lager uit bij Solidaire. Zij zijn gespecialiseerd in ‘Levant Cuisine’ oftewel Libanees eten aangevuld met enkele gerechten uit andere landen uit de regio.

al-ain-1940-labneh

Ik geniet hier van labneh (dikke yoghurt met olijfolie, knoflook en munt) met vers gebakken brood. Als hoofdgerecht neem ik de mixed grill. Deze schotel is enorm, maar wel erg lekker. De frietjes die erbij liggen die laat ik onaangetast achter. het is anders gewoonweg veel te veel. Het vlees krijg ik uiteindelijk ook niet op. Ik ben overigens de enige Europeaan in de zaak. De prijs is prima voor elkaar. Met een half litertje water erbij ben ik uiteindelijk ongeveer 22 euro kwijt.

al-ain-1940-mixedgrill

20:30 uur – einde van een dagje Al Ain

Rond half negen zit het dagje Al Ain er op. Mij rest nog wat e-mails versturen, nog wat teksten tikken en dan bijtijds naar bed. Ik vond Al Ain na tientallen keren in Dubai geweest te zijn een leuke ervaring. Al Ain heeft een aantal overeenkomsten met Dubai, maar ook zoveel verschillen. Hier geen megaprojecten, extreem luxe hotels of grote aantallen toeristen. Nee, Al Ain is eigenlijk een soort van oase van rust als het het vergelijkt met Dubai. Wel merk ik dat één dag aan de krappe kant is. De afstanden zijn bijvoorbeeld groter dan ik vooraf op basis van ‘google maps’ ingeschat had. Het is allemaal prima gelukt, maar er moet niet teveel tegen zitten.